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Les Clippers ont poursuivi Kawhi Leonard

Les éliminatoires de la NBA : Un 3e match intense, voilà pourquoi les Clippers ont poursuivi Kawhi Leonard…

Le majeur de Kawhi Leonard avait déjà une histoire mouvementée avant d’être le seul instrument utilisé pour bloquer une tentative de power dunk de Jamal Murray lundi.

Ce doigt est gravé sur la face inférieure de la bague du championnat des Raptors de Toronto de Leonard, un morceau de symbolisme qui ne nécessite aucune interprétation. Ensuite, il y a l’affaire fédérale. Nike a gagné un procès sur un litige concernant un logo, le chiffre du milieu jouant naturellement un rôle central.

Alors que les arbitres vérifiaient un replay pour ajuster le chronomètre des tirs après le rejet de Leonard avec 1:46 à gauche et les Clippers de LA en hausse de six points sur le chemin d’une victoire 113-107 Partie 3 contre les Nuggets de Denver, le banc des Clippers a réagi au replay. Par mesure d’incrédulité, d’admiration et d’amusement, les coéquipiers de Leonard ont imité le jeu absurde.

« J’étais aide de camp, alors je me suis levé et j’ai décidé de contester le tir. Et j’ai vu à la fin qu’il allait essayer de dunker et juste, vous savez, il a atteint et essayé de bloquer le tir », a déclaré Leonard. « Vous savez, j’ai fini par bloquer le tir. »

C’est une description précise de ce qui s’est passé.

« C’est un majeur extra long », a dit Paul George avec un peu plus d’émotion. « Ça n’arrêtait pas de grandir ou quelque chose comme ça. »

C’est dans des moments comme celui-ci que l’on se rappelle à quel point un joueur comme Leonard « vaut le coup ». C’est pourquoi les Raptors ont laissé Leonard utiliser leur jet pour faire des allers-retours à San Diego alors qu’il réfléchissait à sa réembauche. C’est pourquoi les Clippers ont engagé son entraîneur assistant préféré. C’est pour cela qu’on lui a trouvé des accommodements pour tous ses désirs, des entraîneurs aux coiffeurs et, surtout, pour protéger son genou.

Les Clippers ont rêvé de nuits comme celle-ci lorsqu’ils ont traqué Leonard alors qu’il se dirigeait vers l’agence libre. C’est pourquoi ils ont payé un prix si élevé pour l’échanger contre George afin d’assurer sa signature.

Lundi aurait pu sembler une soirée relativement piétonne pour une All-Star du calibre de Leonard : 23 points en dessous de la moyenne avec une ligne autrement agréable mais pas écrasante de 14 rebonds, 6 passes et 2 blocs.

En vérité, c’était plutôt la nuit de George pour attirer l’attention, car il a eu un de ces jeux de tir chaud qu’il livre de temps en temps, puisqu’il a réussi 12 des 18 tentatives pour marquer 32 points. Il a également été un grand défenseur au point d’attaque sur Murray, qui n’a marqué que 14 points sur 5 des 17 tirs. Murray était à 0 contre 6 lorsque George était son principal défenseur, selon ESPN Stats & Information.

Mais ce n’est pas pour rien que George a saisi les épaules de Leonard et les a serrées en guise de remerciement lorsqu’ils ont quitté le terrain. Même un jour où il était grand, George n’aurait pas pu gagner sans Leonard.

Dans le deuxième quart, alors que les Nuggets se nourrissent encore de l’énergie de leur impressionnante victoire au deuxième match, Denver prend une avance de 12 points. Mais Leonard a marqué six points d’affilée pour inverser la tendance.

Au quatrième quart, il a égalisé le jeu sur un lancer franc, a donné l’avantage aux Clippers sur une passe rebondissante brillante à Ivica Zubac, a prolongé l’avance sur un de ses sauts de milieu de terrain en retrait et a ensuite assuré deux rebonds et le blocage pour le ramener à la maison.

L’offensive des Nuggets a coulé à flots toute la nuit, malgré les difficultés de Murray, mais Leonard a mené la charge qui l’a éteinte dans la quatrième. Denver n’a tiré qu’à 7 sur 22, et les tireurs des Nuggets étaient à 1 sur 7, Leonard et George étant les principaux défenseurs dans la quatrième.

Leonard a des douzaines de ce type de jeu – quand il met l’adversaire dans une prise dormante et qu’il le fait s’écrouler – sur son CV pour les éliminatoires. Il a l’un des pourcentages de victoire les plus élevés de l’histoire de la ligue, à 0,658, pour une raison. Ce à quoi il excelle — ces jeux défensifs audacieux et sublimes, ces paniers d’embrayage sur les bras tendus et sa capacité à rester à plat émotionnellement même dans des circonstances extrêmes — les ballons en valeur dans le cadre de l’après-saison.

Dans une certaine mesure, les Clippers essaient encore de trouver leur place. L’entraîneur Doc Rivers a déploré qu’ils aient permis aux Nuggets d’obtenir 19 tirs supplémentaires — un produit de la rotation excessive — et qu’ils aient renoncé à trois paniers de la routine des jeux hors limites. George s’est en grande partie remis après une misérable période au premier tour, mais le duo de banc Lou Williams et Montrezl Harrell lutte contre les affaissements.

Ils ne montrent pas encore leur niveau potentiel de championnat, et ils vont devoir le faire car les trois autres équipes encore en vie dans la Conférence Ouest sont assez dangereuses. Mais les Clippers ont certainement un joueur de championnat en Leonard, et wow, cela fait une différence quand ça compte.

« C’est un travail d’équipe », a déclaré Leonard. « Vous ne pouvez pas gagner un match de basket avec un seul joueur. »

C’est vrai, mais là encore, cela dépend du joueur.

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